Илюстрация на Epicyon haydeni (хиена-куче), която атакува плячката си, Synthetoceras tricornatus. Илюстратор: Роман Евсеев

Сред съвременните хищници кучетата, вълците и техните роднини (известни като каниди) са уникални. Техните муцуни са дълги и тесни - за разлика от късите, компактни лица на котки и невестулки - и много от тях са лов на глутници, високоустойчиви „преследващи хищници“, които пренасят плячката си до изтощение.



Но преди милиони години светът беше пълен с други групи месоядни животни, които изпробваха този „кучешки“ вид и начин на живот.Някои изглеждаха и действаха много като канидите, които познаваме днес, но те еволюираха тези функции независимо - подобно на това как наскоро изчезнал тилацин е имал поразително черти на куче, въпреки че е торбест, отделен от каниди с повече от 100 милиона години.

Тези изгубени животински групи имат характеристики, подобни на тези на други семейства месоядни животни, което ги кара да изглеждат като невъзможни хибриди на съвременните хищници. Много от тези „не съвсем кучета“ бяха подобни по размер и форма на съвременните каниди. Но други бяха наистина масивни хищници на върха, царуващи над пейзажа като кошмарни версии на най-добрия приятел на човека.

Художествена реконструкция на Amphicyon ingens. Илюстратор: Роман Евсеев

Мечки-кучета

Ако сте излезли от вашата машина на времето преди 10 милиона години в мръсните, оскъдни гори в Западна Небраска, има достоен шанс да се случи самотно мече-куче, което се разхожда през тревата и храсталаците. Въпреки името, тези животни не бяха нито мечки, нито кучета. По-скоро те съставляват отделно семейство - Amphicyonidae - и са открити в северните континенти от преди около 40 до 5 милиона години.



Най-ранните кучета мечки бяха малки и подобни на лисици , и тичаха на пръсти така, както правят кучетата и котките. Тези малки видове живееха в сенките на креодонти —Примитивни хищници, които започнаха да изчезват от картината десетки милиони години по-късно. Кучетата-мечки вдигнаха хищническата отпускане на много места, нараствайки, експлоатирайки нови местообитания, докато планетата се охлаждаше и горите намаляваха в световен мащаб.

По-късно в еволюцията си някои видове са станали абсолютно чудовищни.

Скелетът на Amphicyon ingens, масивно куче-мечка, в Американския природонаучен музей в Ню Йорк Снимка: Клеменс v. Фогелсанг

Амфицион огромен, роден в Северна Америка преди около 20 до 9 милиона години, е бил титан с тегло над половин тон - значително по-тежки от средната ви полярна мечка. Подобно на много по-късни мечки-кучета, той ходеше по гигантските си длани като мечка, но имаше ниско, удължено тяло, дълга опашка като куче и глава, по-скоро като тази на вълк, снабдена с челюсти, смачкващи костите.

Амфиционприличаше на смесица от куче и мечка и вероятно живееше малко като двете - преследвайки, измъчвайки и разкъсвайки голяма, бърза плячка като коне или камили, но също така от време на време яде плодове и корени.

Куче-мечки

Ако кучетата мечки бяха кучешки животни, които се държаха малко като мечки, то кучешки мечки бяха пълната противоположност: подобни на мечки животни, които се държаха малко като кучета.

„Кучешки мечки“ бяха странен набор от хищници, открити в Евразия и Северна Америка преди около 30 до 5 милиона години. Те съставляват вече изчезнала група, наречена Hemicyonidae - „хеми-цион“, което буквално означава „полу-куче“ - и бяха много тясно свързани със съвременните мечки. Всъщност мечките кучета често се считат за изчезнала част от семейството на мечките.

Възстановяване на Хемицион, върху стенопис, направен за държавния музей на Смитсониън. Реконструкция: Джей Матернес

Кучешките мечки, въпреки еволюционното си родство с мечките, се движеха и ловуваха много като каниди. Те имаха дълги крака и тичаха на пръсти, което ги правеше изключително бързи на крака за техния размер. Вероятно са прекарали голяма част от времето си в преследване на плячка. Кучешките мечки имаха къси опашки като мечки, но зъбите им бяха специализирани за нарязване на плът, така че вероятно нямаха много пречка за всеядните наклонности на мечка.

Те никога не са достигнали огромните пропорции на мечките, с които са споделяли своя свят, но някои разновидности - катоХемицион- бяха обезпокоително големи.Хемиционе нараснал най-малко до размера на голям гризли, но със способността си да бяга на дълги разстояния и хипернежната диета, той би бил един от най-страховитите хищници за своята епоха, особено като се има предвид, че кучешките мечки може да са били ловци на глутници.

Атлетични, ловни хибриди гризли-вълк? Бъдете благодарни, че не сте родени в миоценската епоха.

Художествена реставрация наEpicyon haydeni.Илюстратор: Роман Евсеев

Хиена-кучета

Всички живи каниди днес принадлежат към едно подсемейство: Caninae. Но през по-голямата част от периода на еволюцията на кучета, вълци и лисици, до преди около 2 милиона години, имаше и други подсемейства. Една от тези изчезнали групи бяха Borophaginae - известни също като „кучета за трошене на кости“ или „кучета за хиена“.

Хиена-кучетата са наречени така на черепите си, които за разлика от други каниди (и много като хиени) са дебели, мощни и обсипани с огромни зъби, подходящи за напукване на костите. Първоначално се смяташе, че хиена-кучетата са специализирани чистачи, базирани на техните адаптации за цепене на костите, но е по-вероятно те да са най-добрите, ловуващи хищници хищници в своите екосистеми, поглъщайки изцяло плячката си, за разлика от по-деликатните си братовчеди вълци.

Възстановяване на Борофаг, част от стенопис, направен за държавния американски музей Смитсониън. Реконструкция: Джей Матернес

В продължение на милиони години хиена-кучетата бяха сред най-свирепите и способни хищници в Северна Америка, въпреки че мнозина не бяха особено физически внушителни в момент, когато по равнините на Северна Америка имаше много бозайници с големи размери.Борофагнапример е бил голям колкото силен койот, но вероятно е бил доминиращото месоядно за времето си.

Някои видове обаче са извънредни.Епицион, ранен член на групата, е може би най-големият канид някога. Не беше толкова вещ в смачкването на костите и млякото на мозъка, колкото по-късните му роднини, но беше голям като лъвица.

-

Преди десетки милиони години светът беше претъпкан с подобни на кучета хищници, някои от които бяха неземни и ужасяващи в своите пропорции. Но всички те изчезнаха и само един конкретен подход към „кучешката стратегия“ - умните, но по-крехки каниди - оцеля до съвремието, илюстрирайки, че е по-голям и по-лош може всъщност да не бъде по-добър в дългосрочен план.

ГЛЕДАЙТЕ СЛЕДВАЩО: Това е Титанобоа - най-голямата змия, която светът някога е познавал