Воден бивол се движи бавно през сенчестата гора на остров Ринка. Това е сухият сезон, така че тревата шуми при всяко стъпване и е потискащо горещо. Без предупреждение масивно влечуго - с размерите на пълнолетен мъж - избухва през храстите. Това е комодски дракон и преди биволът да успее да реагира, той нанася дълбока, издълбана хапка върху бедрото на бозайника.

Биволът се отърсва от нападателя си и избягва, но се срутва 36 часа по-късно, тялото му е опустошено от септицемични бактерии, внесени от нападателя му от Саур. Драконът с дисциплинирано търпение претендира за наградата си в рамките на един час.

Използването на оръжейни бактерии изглежда като невероятна и уникална стратегия за лов и би било - с изключение на това, че горният сценарий изобщо не е как работят ухапванията от драконите на Комодо.

Комодските дракони са си спечелили заслужена репутация като ефективни и брутални хищници, тероризирайки всичко - от маймуни до добитък в малките си индонезийски островни домове. Част от тази репутация включва уста, за която се твърди, че изобилства от патогенни бактерии, с която драконите заразяват голяма трудно завладяема плячка чрез нещо като „хапане на смъртта“.

В действителност устните на драконите са напълно освободени от този микроскопичен усилвател на ухапване и изследванията през последните години разкриха какво могат да използват тези гигантски гущери на мястото на бактериите: отрова.

Двама възрастни дракони Комодо почиват на остров Ринка. Снимка: Джейк Бюлер

Създаването на мит

За да бъдем честни, идеята, че драконите от Комодо притежават убийствено мръсни мръсници, не е нещо, вкоренено в градска легенда - до сравнително наскоро това беше единственото обяснение, наистина защитено от учените.

Хипотезата започва през 70-те и 80-те години, по времето, когато херпетологът Валтер Ауфенберг прекара цяла година, живеейки на остров Комодо и изучавайки как драконите живеят и ловуват. Преди това драконите бяха известни със статута си на най-големите гущери на планетата и очевидна опасност за хората и добитъка, но малко се знаеше за тяхната биология или поведение.

Ауфенберг разказа, че ще види, че дракони нападат водни биволи, които - колкото и да са били гущерите - далеч надвишават влечугите. Често драконите не успяват да убият целта си, просто ухапват и раняват животното, преди то да избяга. Но биволът не издържа дълго. В рамките на дни те ще се поддадат на гадна, системна инфекция, превръщайки се в лесно преодолимо препитание за драконовите острови. Когато Ауфенберг предположи, че болестта може да е дошла от ухапването на дракона, концепцията за оръжие, заразено като уникално средство за убиване на плячка, далеч по-голяма и по-мощна от себе си, стана твърде изкушаваща да не се забавлява като реална възможност.

Изображение: Arturo de Frias Marques / Wikimedia Commons

Дебатът за отровата

Идеята за бактериално ухапване се запазва в продължение на десетилетия и е подкрепена от изследвания, които идентифицират бактерии в устата на драконите на Komodo, за които се смята, че са „потенциално патогенни“.Но през 2013 , Изследователят от университета в Куинсланд Брайън Фрай и неговите колеги оставят идеята в покой.

Фрай и неговият екип са анализирали бактериални проби от усти на дракони и не са успели да открият нито един вид флора в устата, който да се различава значително от тези, открити при други месоядни животни. Те също така установиха, че бактериите, идентифицирани в предишна работа, са предимно обикновени, безвредни видове и че единичният, уж септицемичен сорт, не се появява в устата на дракони. В крайна сметка бактериите в устата на драконите са доста близки до това, което живее в и по време на скорошно хранене, или в средата на влечугите.

Част от мита за бактериалните ухапвания е, че драконите Комодо отглеждат своите токсични воини, като имат парчета гниеща плът от предишни ястия в и около устата им, напоени с обилна слюнка. В действителност драконите първоначално са разхвърляни, но бързо се почистват добре след пиршество. При щателна хигиена на устната кухина, трудно е да си представим цялото нещо с „токсична трупна уста“.

Но само защото зъбите на драконите не са зацапани от болести, не означава, че не са особено смъртоносни по друг начин.

Фрай и екипът му бяха забелязали нещо необичайно за драконите в годините, предхождащи откриването на флората на устата. Първо, през 2006 г. изследователите публикуваха констатации, които предполагат, че въз основа на споделени, погребани гени за отрова между драконите Комодо и техните близки роднини, общият предшественик на гущерите монитори (като дракони) и змиите би било отровно в живота . Три години по-късно екипът твърди, че са намерили веществени доказателства за отровни жлези в драконовите челюсти на Комодо и че жлезите произвеждат протеини, които вероятно причиняват огромни спадове в кръвното налягане при ухапани жертви.

Смята се, че тази отрова може да работи в съгласие с острите, извити зъби на драконите, които могат да раздробват плътта и артериите с несравнима лекота. Комбинацията от екстремни физически травми и ефектите на отровата могат да причинят катастрофална и бърза загуба на кръв - ухапването на дракона може да е еволюирало, за да обезкърви бързо плячката, а не да предизвика дълга, продължителна болест.

Какво всъщност яде воден бивол?

Но дори това обяснение не стои зад септичните биволи, които се срещат с техния производител. За това явление бактериите със сигурност играят централна роля, само не по начина, по който учените първоначално са мислили.

Воден бивол в гориста местност на остров Ринка Снимка: Джейк Бюлер

Драконите от Комодо всъщност не са еволюирали, за да ловуват и ядат водни биволи и нито един от видовете всъщност не е чисто местен. Сега самите дракони се считат за реликтова популация от предишен широк кръг гигантски гущери, които някога са живели в цяла Австралазия, сега ограничени до няколко малки, прашни острова. Водният бивол е бил въведен на малките острови Комодо и Ринка преди няколко хиляди години от хората.

Драконите почти сигурно са еволюирали, за да ядат много по-управляема по размер плячка, неща по-големи от куче или дребно прасе; животните, може би, е много по-лесно да се преодолеят и да се обезкърви за кратък период от време.

Ето бъди дракони; пейзажът на остров Ринка през сухия сезон на 2014 г. Снимка: Джейк Бюлер

Модерните комодски дракони се справят, нахвърляйки се на биволи, когато не могат да хванат млад елен или маймуна. Най-много биволите страдат от дълбоки разкъсвания, но няма смъртни рани. След това те тръгват да се мръснат в кална валута. В континентална Азия водните биволи имат достъп до изобилни блата и блата, но в Страната на драконите те са ограничени до кални ями, които често са замърсени със собствените им изпражнения.

Това, разбира се, е среда, узряла за инфекция, когато са засегнати зеещи рани.

Воден бивол, демонстриращ поведението на тинята, което може да стои зад инфекциите, преживени след ухапване от дракон Снимка: Джейк Бюлер

Възможно е по този начин да се случиха легендарните инфекции, позволявайки на драконите най-накрая да се запълнят дни след една, разкъсваща атака. Това би означавало, че драконите са просто късметлии водните биволи се включват в такова неволно саморазрушително поведение, когато са ранени. Объркването около ухапването на драконите може да е резултат от странна екологична ситуация, в която драконите и големите бозайници на острова се оказват заключени.

ВИДЕО: Komodo Dragon Envenoms Buffalo

Предстои да бъдат направени много изследвания върху предполагаемата отрова на драконите Комодо, тъй като към този момент все още не е напълно ясно какво правят откритите съединения или как би действала отровата. Въпреки това, едно нещо е съвсем ясно, докато устата на дракона е неприятен, мощен хищнически инструмент, той не е мръсен.